Die türkische Metropole sei auch "Hauptstadt der Freiheit" sagte er, während Feuerwerk den Himmel erleuchtete und an mehreren Stellen in der Stadt Musikshows begannen. Istanbul sei gemeinsames kulturelles Erbe der Menschheit.

"In Istanbul kann jede Kultur ihre eigene Identität finden", sagte Erdogan weiter. Der muslimische Gebetsruf sei unweit der Glocken christlicher Kirchen zu hören. "Istanbul hat immer Richtung Europa geschaut und wird immer eine europäische Stadt sein."

Allerdings sollte das Kulturjahr in Istanbul auch eine Chance sein, damit sich ein verschlossenes Europa der Türkei gegenüber öffne, sagte der Regierungskoordinator des Kulturjahres, Staatsminister Hayati Yazici.

Istanbul ist in diesem Jahr eine von drei Kulturhauptstädten, zusammen mit dem deutschen Essen und dem gesamten Ruhrgebiet sowie der ungarischen Stadt Pécs.

Spektakuläre Feuerwerke und mehrere Musikshows waren der Auftakt für mehr als 400 Kunst- und Kulturprojekte in diesem Jahr. Für die Zeit bis in die Nacht waren an sieben Plätzen der Stadt Konzerte und Veranstaltungen organisiert, darunter ein Auftritt des Popstars Tarkan. Zehntausende Menschen bejubelten die Feuerwerks- und Lichtshows, die von artistischen Auftritten am Boden begleitet wurden.

Istanbul, die Wirtschafts- und Kulturmetropole am Bosporus, ist die mit Abstand grösste und bedeutendste Stadt der Türkei. Ihre Lage auf zwei Kontinenten ist so einzigartig wie ihre mehr als 2000 Jahre alte Geschichte.