Über sein Engagement gegen Blutkrebs sagte der 72-Jährige den Zeitungen der Funke Mediengruppe: "Wenn ich die Zeit zurückdrehen könnte, hätte ich noch früher begonnen, mich dem Kampf gegen Leukämie sowie gegen andere Blut- und Knochenmarkserkrankungen zu widmen."

Der Opernsänger war 1987 selbst an Leukämie erkrankt. Aus Dankbarkeit für seine Heilung gründete er 1995 eine Leukämie-Stiftung. Eigenen Angaben zufolge steuerte die Stiftung bislang mehr als 220 Millionen Euro für den Kampf gegen Blutkrebs bei und finanzierte 1200 Projekte für Forschung und Hilfe. Ende Januar wurde die Stiftung in Deutschland zur Wissenschaftsstiftung des Jahres gekürt.