Förderung

Erstmals gewinnt eine Frau wichtigsten Mathematik-Preis – sie ist Vorbild vieler Forscherinnen

Die Mathematikerin Karen Uhlenbeck wurde diese Woche mit dem renommierten Abelpreis geehrt.

Die Mathematikerin Karen Uhlenbeck wurde diese Woche mit dem renommierten Abelpreis geehrt.

Es ist eine der höchsten Auszeichnungen in der Mathematik: der Abelpreis. Diese Woche wurde erstmals eine Frau damit geehrt.

Karen Keskulla Uhlenbeck. Die 76-jährige US-amerikanische Mathematikerin ist Mitbegründerin der Geometrischen Analysis. Die norwegische Akademie der Wissenschaften zeichnet sie für ihr Lebenswerk aus, das die mathematische Landschaft grundlegend verändert hat. Gleichzeitig betont die Akademie Uhlenbecks Vorbildfunktion. Für Frauen, für Mathematikerinnen.

Während Uhlenbeck in den 80er-Jahren ihre bahnbrechenden Theorien von minimalen Oberflächen schuf, galt nicht nur in der Schweiz: Mädchen sind halt nicht so gut in Mathe! Mit diesem so saloppen wie verheerenden Spruch wurden Schülerinnen damals noch vertröstet, wenn sie mit Bruchrechnen und Dreisatz kämpften. Heute ist dieser Spruch verpönt, dennoch bleiben die nackten Zahlen: An der ETH Zürich sind derzeit 21 Prozent der Mathematikstudierenden auf Bachelorstufe Frauen, auf Masterstufe gar nur 15 Prozent. Im Departement Mathematik der ETH hat man das Minus erkannt. Eine Gruppe von Frauen hat die Initiative ergriffen und will zeigen, dass Mathematik attraktiv ist; zum Beispiel mit der eben zu Ende gegangenen Veranstaltung «goMATH – Women in Mathematics».

Ein Mädchen, das liest und liest

Dasselbe Ziel hatte Anfang der 90er-Jahre auch Karen Uhlenbeck. Am Park City Mathematik Institute der Princeton University gründete sie das Förderprogramm «Frauen und Mathematik». Gegenüber dem Online-Wissenschaftsmagazin Celebratio.org erzählte Uhlenbeck, wie sie damals in ihren 40ern war, erfolgreich – und sich fragte: Wo sind bloss die anderen Frauen? Wo der weibliche Nachwuchs? Sie beschloss, mehr Frauen für Mathematik zu begeistern.

Selber studierte Uhlenbeck an der University of Michigan zunächst Physik. Die Liebe zur Mathematik entdeckte sie in einem Auslandjahr in München. Die dortigen Vorlesungen hätten ihr die Augen geöffnet, weil sie ausgefeilt und gut vorbereitet waren. Von naturwissenschaftlichen Themen war Uhlenbeck indes von klein auf fasziniert. Ihr Vater, ein Ingenieur, brachte seinen vier Kindern Bücher von Mathematikern und Physikern aus der Bibliothek. Damit wollte er eigentlich das Interesse seines Sohnes wecken. Wäre es nach dem Vater gegangen, hätte dieser Wissenschafter werden sollen. Doch statt des Sohns griff die älteste Tochter zu. Uhlenbeck las und las.

Solch wissbegierige junge Frauen will auch ETH-Mathematikerin Laura Keller fördern. Sie ist Senior Scientist, eine ranghöhere Wissenschafterin. Die talentierte Pianistin vergleicht Mathematik mit Musik: «In beiden geht es um Schönheit. Wenn ich die Lösung für ein mathematisches Problem gefunden habe, dazu aber einen hässlich geführten Beweis liefere, ist das nicht dasselbe, wie wenn ich dafür eine einfache elegante Argumentation präsentiere.» Die 37-Jährige kommt im von Männern dominierten Umfeld gut zurecht. Sie erklärt: «Ich besuchte eine ganz kleine Primarschule, in der ich zeitweise das einzige Mädchen war. So habe ich gelernt, mich durchzusetzen.»

Auch die 21-jährige Studentin Emie Sun, die im Sommer ihren Bachelor in Mathematik machen wird, gehört zu der Gruppe, die andere Frauen begeistern will. Mathe war schon immer ihr Ding: «Ich wusste das Einmaleins auswendig, bevor ich schreiben konnte. Und meine Mitschüler fanden es lustig, wenn ich im Kopfrechnen schneller war als die Lehrerin.» In der Kantonsschule holte Sun in der Mathematik einen Sechser nach dem anderen ab, nur in der Geometrie haperte es. Das Mädchen erklärte sich das so: «Man sagt ja, Frauen hätten ein schlechteres räumliches Vorstellungsvermögen.» Sie war also selbst nicht vor stereotypen Vorstellungen gefeit. Sie überwand die aber im Studium, wo sie die Geraden und Winkel gezielt anging. «Heute sage ich nicht mehr, dass ich Geometrie nicht kann.»

Emie Sun kann sich an Mitstudenten erinnern, die sie zunächst nicht sehr ernst nahmen. «Bis ich die ersten Noten bekam.» Sie denkt, dass Männer oft weniger Selbstzweifel haben als Frauen. «Sie sagen sich einfach: Ich kann das. Frauen dagegen fragen sich ständig, ob sie wirklich gut genug sind.»

Endlich eine Professorin

Mit dem Vorurteil, dass Frauen Mathe halt nicht so können, sind die Differenzen zwischen den Zahlen männlicher und weiblicher Studierender in den entsprechenden Studienrichtungen also nicht zu erklären. Übrigens: Die erste ordentliche Mathematikprofessorin an der ETH Zürich ist seit 2005 Sara van de Geer. Sie ist Statistikerin und damit in der angewandten Mathematik zu Hause. In der sogenannten reinen Mathematik ist an der ETH noch immer keine volle Professur mit einer Frau besetzt. Das ist am Institut für Mathematik der Universität Zürich anders. Mit der weissrussisch-schweizerischen Doppelbürgerin Anna Beliakova hat es seit 2010 eine Professorin, deren Spezialbereiche in die Sphären der reinen Mathematik gehören. Beliakova kennt die Tücken für ambitionierte Forscherinnen. «Fast alles, was ich früher gelernt habe, habe ich von Männern gelernt. Ich hatte nie den Eindruck, dass mir als Frau besondere Steine in den Weg gelegt wurden. Bis ich schliesslich das höchste Level erreichte.»

Als Beliakova vor zehn Jahren zur Mathematikprofessorin an der Universität Zürich berufen wurde, kam es nachträglich zu unschönen Szenen: Einige Kollegen stellten ihre Forschung infrage und verlangten von ihr, ein doppeltes Pensum an Unterrichtsstunden zu übernehmen. «Der einzige Sinn dieser Aktion bestand darin, mir das Gefühl zu vermitteln, nicht zu genügen. Ich hätte mir eine motivierendere Begrüssung vorstellen können.»

Heute blickt die 50-Jährige aber nach vorn. «Wir brauchen Diversität auf allen Stufen. Die Auseinandersetzung mit anderen Kulturen und Meinungen ist die beste Art, Stereotypen zu bekämpfen. Damals, unter der Herrschaft vor allem älterer Männer, war daran nicht zu denken. Inzwischen haben wir deutliche Fortschritte erzielt.» Wie Abel-Preisträgerin Uhlenbeck und die ETH-Mathematikerinnen engagiert sich auch Beliakova für Geschlechtergerechtigkeit. Als Vorstand im nationalen Kompetenzzentrum Swissmap (Swiss Mathematical Physics) unterstützt sie Mentoring-Programme. Diese sollen Frauen dazu animieren, weiter zu forschen, wenn sie Kinder bekommen. Und es gibt handfeste Hilfe: Junge Forschende, die Kinder betreuen müssen, werden zum Beispiel von gewissen Lehrpflichten befreit.

Die Mutter von zwei erwachsenen Kindern sagt heute: «Ich war das, was man in der Schweiz eine Rabenmutter nannte. Meine Tochter und mein Sohn gingen an fünf Tagen in der Woche in die Krippe. Das Konzept stimmte aber für alle: die Kinder, ihren Vater, unsere berufliche Entwicklung, inklusive meiner Forschung.»

Dieser Artikel wurde ermöglicht durch die Gebert Rüf Stiftung

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