Auszeichnung

Ein Botschafter für die Mathematik aus Zürich

Warum sind Seifenblasen kugelförmig? ETH-Professor Alessio Figalli fand eine mathematische Antwort.

Warum sind Seifenblasen kugelförmig? ETH-Professor Alessio Figalli fand eine mathematische Antwort.

Der Mathematiker und ETH-Professor Alessio Figalli ist für seine herausragenden Leistungen in der mathematischen Forschung mit der FieldsMedaille geehrt worden.

Die Internationale Mathematische Union (IMU) verlieh die Fields-Medaille am Mittwoch im Rahmen des Internationalen Mathematikerkongresses (ICM) in Rio de Janeiro. Sie hat einen ähnlichen Stellenwert wie ein Nobelpreis in den Naturwissenschaften. Die IMU würdigt Figalli, der seit 2016 Professor für Mathematik an der ETH Zürich ist, für seine Leistung bei der Lösung von Problemen, die sich auf den optimalen Transport, spezielle partielle Differentialgleichungen und Wahrscheinlichkeit beziehen.

Figalli hat unter anderem ein über 20 Jahre lang bestehendes Problem gelöst, das die sogenannte Monge-Ampère-Gleichung betrifft, wie die ETH Zürich schrieb. Diese berühmte partielle Differentialgleichung wurde im 19. Jahrhundert eingeführt und kommt heute in so unterschiedlichen Gebieten wie Stadtplanung, Bildgebung oder Meteorologie zur Anwendung.

Formation von Wolken

Im Kern besagt die Gleichung, dass die Gesamtkosten eines Transports so minimal wie möglich zu halten sind. Dies gilt auch für Veränderungsvorgänge in der Natur: Seifenblasen und Kristalle erhalten beispielsweise ihre schöne geometrische Form, indem sie ihre Oberflächenenergie minimieren.

Figalli konnte mathematisch nachweisen, dass sich die abrupt auftretenden Formationsänderungen von Wolken in Grosswetterfronten mit den Gleichungen des optimalen Transports beschreiben lassen. Wenn die Wolken ihre Form ändern, bewegen sich die Wolkenpartikel in einer optimalen, energetisch günstigen Weise von einem anfänglichen Zustand in einen neuen.

Der Werdegang des 34-jährigen Italieners ist eindrücklich. Sein Doktorat schloss er 2007 in nur einem Jahr ab. Im Alter von 25 Jahren wurde er zum ausserordentlichen Professor der Universität von Texas in Austin ernannt, mit 27 zum ordentlichen Professor befördert und mit 32 an die ETH Zürich berufen.

Figalli zeigte sich ob der Auszeichnung geehrt. «Die Medaille drückt nicht nur eine hohe Anerkennung für meine Forschung aus, sondern für die ganze Wissenschaftsgemeinschaft der Analysis», liess er sich in der ETH-Mitteilung zitieren. Er sei motiviert, sich weiter in der Spitzenforschung zu engagieren. «Als Erster einen schwierigen Beweis zu führen, der viele Mathematiker und Mathematikerinnen jahrelang beschäftigt hat, ist grossartig.»

ETH-Präsident Lino Guzzella zeigte sich laut der Mitteilung überzeugt, dass der Mathematiker sowohl für die ETH als auch für den Forschungsplatz Schweiz ein grosser Gewinn sei. Figalli könne als «Botschafter für die Mathematik» wirken.

Kaum verliehen, schon gestohlen

Neben Figalli bekamen am Kongress in Rio de Janeiro auch der Bonner Mathematiker Peter Scholze, Akshay Venkatesh (Princeton University und Stanford University, USA) und Caucher Birkar (Cambridge University, Grossbritannien) die goldene Medaille.

Der Mathematiker Caucher Birkar hatte kaum Gelegenheit, sich an der ihm soeben verliehenen Fields-Medaille zu erfreuen. Kurz nach der Verleihung in Brasilien wurde ihm die höchste Auszeichnung in seinem Fach gestohlen. Nach örtlichen Medienberichten vom Mittwoch hatte der Professor, der aus einem iranischen Kurdengebiet stammt und im britischen Cambridge arbeitet, die Medaille nach der Preisverleihung in seine Aktentasche auf dem Tisch gesteckt. Sicherheitsleute fanden die Tasche später unter einer Bank, aber ohne die Medaille.

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