Martens war von 1979 bis 1992 mit kurzer Unterbrechung Ministerpräsident von Belgien. Der Flame stand in dieser Zeit insgesamt zehn belgischen Regierungen vor.

Der Christdemokrat war auch Gründungsmitglied der Europäischen Volkspartei (EVP) im EU-Parlament. Seit 1990 stand Martens an der Spitze der EVP. Wegen Gesundheitsproblemen hatte er sein Amt vor wenigen Tagen abgegeben.